В последний год своего существования «Кассини» нырнул туда, куда еще не нырял ни один космический корабль. Это пространство между Сатурном и его кольцами. Снова и снова он нырял в эти кольца, в общей сложности 22 раза. В данных, собранных во время этих головокружительных погружений. Астрономы только что нашли новую информацию, о том как крошечные луны Сатурна, формируют и разрезают эти кольца.

Это не только новое доказательство того, что кольца Сатурна намного моложе планеты. Но и новая информация о том, как планеты формируются в гигантских кольцах пыли и мусора. Которые окружают новорождённые звёзды. Новые данные, собранные с помощью четырех инструментов «Кассини». Показывают кольца более подробно, чем когда — либо прежде.

  • «Это всё равно что увеличить мощность ещё на одну ступеньку. По сравнению с тем, что мы видели в кольцах до этого времени. Все просто получили более чёткое представление о том, что там происходит. Получение этой дополнительной информации ответило на многие вопросы. Но ещё так много мучительных вопросов остаются без ответа», — сказала учёный проекта «Кассини» Линда Спилкер из НАСА.

Они раскрывают тонкие «соломенные текстуры» и сгустки внутри колец. А также узоры, созданные движением «пастушьих Лун», таких как Дафнис (изображение выше). Учёные также составили новые карты цветов, температур и химического состава колец. В свою очередь, эта информация отвечает на некоторые интригующие вопросы. Например серия полос, генерируемых ударами в кольце F, это самое внешнее из основных колец, имеют одинаковую длину и ориентацию. Это подразумевает «стаю ударников», которая вращается вокруг Сатурна, а не рой изгоев кометного мусора, на орбите вокруг Солнца.

Данные также позволили получить некоторую новую информацию о Дафнисе. Поведение «пастушьей Луны» в его чистой полосе, которую мы называем «разрыв Килера» (Keeler gap), уже довольно хорошо задокументированы. Но новые изображения показали тонкие нити кольцевого материала, отделяющиеся от гребней вслед за этой Луной.

На фото несколько шлейфов тянутся далеко позади Дафниса.

Но это объясняет не всё. Учёные «Кассини» заметили то, что они ещё не понимают три различных текстуры: гладкие, комковатые и полосатые. Эти события происходят в кольцах в определенных поясах, с острыми, четкими краями. Проблема в том, что до сих пор текстуры не могут быть связаны с какой — либо особенностью колец, идентифицированных на сегодняшний день.

  • «Это говорит нам, что внешний вид колец зависит не только от количества материала присутствующего там». Должно быть что — то другое в характеристиках этих частиц. Возможно даже, влияющее на то, что происходит когда две кольцевые частицы сталкиваются и отскакивают друг от друга. И к сожалению мы всё ещё не знаем, что это такое», — сказал астроном Мэтт Тискарено из Института SETI.

В химическом составе колец было больше тайн. Раскрытых видимым и инфракрасным картографическим спектрометром «Кассини». В самой внешней части кольца, спектральная карта показала обилие слабого водяного льда. Это стало неожиданностью, потому что область имеет высокую отражательную способность. Которая обычно указывает на водяной лед высокой чистоты или сильный водяной лед. Как именно слабый лёд отражается, стало загадкой.

Спектральный анализ также не выявил метана или аммиачного льда в кольцах. Это также загадка для ума, так как в прошлом году учёные обнаружили, среди других органических веществ, аммиак и метан. Которые выпадают на Сатурн из его внутреннего кольца. Но это нормально. Потому что, миссия зонда закончилась почти два года назад. Есть ещё много данных «Кассини», которые предстоит разгадать.

«Мы видим гораздо больше и ближе, и мы получаем новые и более интересные головоломки. Мы только переходим к следующей фазе, которая строит новые, подробные модели эволюции колец Сатурна. Включая новое открытие из данных «Кассини», что кольца намного моложе Сатурна», — сказал астроном Джефф Куцци из НАСА.

Но нам лучше поторопиться. Через 100 миллионов лет, эти великолепные кольца могут полностью исчезнуть.