7 марта 2009 года НАСА запустило космический телескоп «Кеплер» на орбите вокруг Солнца. За пределами земной атмосферы можно было бы заглянуть глубоко, в поперечное сечение нашей Галактики. Для поисков новых планет, вращающихся вокруг других звёзд. После девяти лет в действии, охватывающих две отдельные фазы миссии, обозначенные как «Kepler» и «K2». Космический телескоп «Кеплер», наконец, исчерпал своё топливо и был вынужден прекратить работу в октябре 2018 года. Но в течение своей жизни, он обнаружен более 2.600 новых экзопланет. По крайней мере, на некоторых возможна жизнь.

В дополнение к 2.681 объекту, уже классифицированному как экзопланеты (планеты за пределами Солнечной системы). Космическое агентство НАСА перечислило еще 2.899 кандидатов на планетарный статус. Которые ещё предстоит проверить, и положительный результат ожидается для большинства из них. По состоянию на 2015 год, данные первоначальной миссии «Kepler» (данные «K2» ещё не были доступны) подтвердили существование 30 — 50 планет размером с Землю. Которые как известно, вращаются внутри «обитаемой зоны» своей звезды. Что означает, что температура позволяет существовать воде, на поверхности планеты в жидком виде.

  • «Это первая миссия НАСА по охоте за экзопланетами, Кеплер сильно превзошёл все наши ожидания. И проложил путь для наших исследований и поиска жизни в Солнечной системе. А также за её пределами. После запуска Кеплера теперь можно подтвердить, что в Галактике Млечный Путь больше планет, чем звёзд. Это означает, что наша Солнечная система является одной из многих в нашем космическом окружении», — эти слова Томаса Цурбухена, помощника администратора дирекции научных миссий НАСА в Вашингтоне. По случаю официального выхода «Кеплера» на пенсию.
Томас Хансуэли Цурбухен, швейцарско — американский астрофизик. С октября 2016 года он был помощником администратора в Управлении научных миссий НАСА. 

Съёмка созвездия Лебедя.

Когда «Кеплер» был запущен на орбиту. Его измерительные приборы были запрограммированы на фокусировку на участке неба в созвездии Лебедя, которое расположено на плоскости Галактики Млечный путь. За первые три года своего существования космический телескоп «Кеплер» собрал много данных. Наблюдая примерно 150.000 звёзд главной последовательности (активных и всё ещё в расцвете сил), расположенных в этой области. «Кеплер» искал небольшие провалы в яркости света, излучаемого этими звёздами. Которые будут происходить всякий раз, когда планета на орбите проходит через лицо звезды. Размер, состав и орбитальное расстояние этих планет, могут быть выведены из этих наблюдений.

Это надежный метод обнаружения экзопланет и «Кеплер» успешно выполнял свою миссию в течение трёх лет. К сожалению, летом 2012 года он испытал значительные механические сбои, так как два колеса в его системе ориентации вышли из строя. Это сделало невозможным точный контроль над приборами «Кеплера», что на некоторое время поставило под угрозу всю миссию. Вся деятельность на «Кеплере» была остановлена, когда учёные НАСА обдумывали свои варианты. В конце концов они нашли решение, которое сохранило «Кеплер» в рабочем состоянии, и в этот момент его первоначальная миссия была официально прекращена.

Хотя первоначальная миссия «Кеплера» завершилась быстрее, чем ожидалось. Всё же её поиски оказались весьма плодотворными. Согласно данным, опубликованным НАСА в 2017 году. В созвездии Лебедя «Кеплером» было обнаружено 4.034 планетарных кандидата. В том числе 50 экзопланет с Земными характеристиками, вращающимися в обитаемых зонах. И подтверждены ещё 2.335 новых планет, в том числе 30 из 50 Земных кандидатов.

Эти цифры означают, 1 — 2 процента найденных экзопланет напоминали Землю. По размеру, составу и своему местоположению. Это может показаться не слишком впечатляющим. Но нужно помнить, что мы живём в Галактике Млечный Путь, в которой содержится от 100 до 400 миллиардов звёзд. Не говоря уже о том, что планеты значительно превышают эти цифры. Если бы только один процент существующих планет был Землёй. Это означало бы, что миллиарды Земель вращаются вокруг звёзд в нашей собственной Галактике. Которая в свою очередь, является только одной из 100 миллиардов Галактик, которые существуют в известной нам Вселенной.

«К2» новая миссия.

Когда «Кеплер» потерял способность постоянно ориентироваться на созвездие Лебедя, его назначение изменилось. Вместо того, чтобы смотреть в одном направлении, ему позволили изменить фокус. Каждые несколько месяцев сканировались новые области неба, в поисках относительно более ярких и близких звёзд и планет. Первоначальная миссия «Кеплер» искала в основном тусклые звёзды и далекие планеты. Но во время «K2» телескоп был переориентирован, чтобы помочь НАСА заполнить пробелы. И выяснить более полную картину того, что может там быть.

С 2015 по 2018 год Космический телескоп «Кеплер» продолжал превосходно выполнять свои обязанности. К тому времени, когда его миссия закончилась, окончательный подсчёт для двух миссий был объединён с более чем 5.500 кандидатами на экзопланету. В своём планетарном каталоге космический телескоп «Кеплер» обнаружил немало газовых гигантов. Таких, как Юпитер или Сатурн в нашей Солнечной системе. Которые состоят в основном из водорода и гелия, и иногда называются неудачными звёздами. Он также открыл много ледяных гигантов, таких как Уран и Нептун. Которые содержат более тяжёлые элементы, такие как кислород, углерод и азот в замороженном или жидком виде.

Однако наиболее распространенный тип обнаруженных планет принадлежал к категории, незнакомой нашей Солнечной системе. Это планеты со скалистыми ядрами, которые в основном попадают в диапазон размеров где — то между Землей и Нептуном. Интересно, что подавляющее большинство этих планет несколько больше Земли. Или несколько меньше Нептуна, с небольшим количеством представленных планет, между этими двумя подкатегориями. По причинам, которые в настоящее время сбивают с толку планетологов, похоже, что планеты подобные Нептуну, первоначально были в диапазоне размеров Земли. Но раздулись, как воздушные шары после поглощения небольшого количества водорода и гелия.

Бесконечный поиск жизни.

Общее число планет Земного типа, найденных Кеплером в обитаемых зонах, не было таким высоким. И окончательное число, вероятно, будет где — то в районе сотни. Но они достаточно распространены, чтобы предположить, что мы далеко не уникальны. Основываясь на статистических прогнозах, планетологи, изучающие данные Кеплера. Оценивают, что от 20 до 50 процентов звёзд в нашей Галактике имеют небольшие скалистые планеты в диапазоне размеров Земли, вращающиеся в своих обитаемых зонах. По сути это означает, что эти планеты будут испытывать достаточно умеренные температуры. Чтобы позволить жидкой воде течь по их поверхности. Что вероятно, будет способствовать эволюции жизни.

В то время как внимание НАСА к поиску похожих на Землю планет, в так называемых обитаемых зонах понятно. Другие миры также могут быть способны поддерживать жизнь. Некоторые учёные предполагают, что луны или планеты, вращающиеся вокруг звёзд за пределами обитаемой зоны. Могут функционировать как тигель для эволюционных процессов, если у них есть океаны или озера под землей или под ледяной поверхностью. Марс и Луна Юпитера Европа — два тела в нашей Солнечной системе, которые соответствуют этому описанию. И по мнению экспертов, обе могут быть населены микробной жизнью, или чем — то ещё большим.

Уильям Боруки (William Borucki), космический учёный из исследовательского центра НАСА .
  • «Кеплер открыл планеты, совершенно не похожие на те, что находятся в нашей Солнечной системе. Некоторые из них, на самом деле, могут быть реальными водными мирами. Он также обнаружил планеты, которые образовались в начале формирования нашей Галактики. За шесть с половиной миллиардов лет, до образования нашей собственной звезды, и до образования Земли. Представьте себе, на что похожа жизнь на таких планетах», — сказал Уильям Боруки, космический учёный из исследовательского центра НАСА.

Только представьте себе.

В апреле 2018 года НАСА запустило свой последний космический телескоп — спутник «Transiting Exoplanet Survey Satellite» (космический телескоп, предназначенный для открытия экзопланет транзитным методом). Этот прибор следующего поколения будет сканировать область неба в 400 раз больше, чем область покрытая «Кеплером». И по прогнозам учёных, он найдёт до 20.000 новых экзопланет. При таком массивном сборе данных сюрпризы обязательно будут раскрыты.